12 december 2017

Arkite: Startup van het jaar

Voor de eerste keer reikt HBVL de award Startup van het Jaar uit. Na een selectieperiode door de stakeholders van Limburg Startup werd een shortlist geëvalueerd door de onafhankelijke jury o.l.v Herman Daems. Startup Arkite nv, pas in 2015 opgericht en gehuisvest op de incubator C-mine Crib in Genk kwam als winnaar uit de bus.

De mannen en vrouwen van Arkite zullen binnenkort wellicht moeten verhuizen, want tegen begin volgend jaar zullen ze al met 15 zijn. “En we zijn nog steeds op zoek naar extra volk”, zegt mede-oprichter Ives De Saeger van het technologiebedrijf, dat met zijn ‘virtuele bewaarengel van de operator’ de wind in de zeilen heeft. De tien juryleden van de ‘Limburgse ondernemer van het Jaar’ kozen deze start-up uit voor de eerste titel ‘Limburgse start-up van het Jaar’.

 

Het allerbelangrijkste is dat mensen die met onze bewaarengel werken, zich zo goed mogelijk voelen

Ives De Saeger (49) was al een tijd actief in de procesinnovatie en de studie van de tijd die operatoren nodig hebben in productieprocessen. Daar ontstond het idee van de Human Interface Mate (HIM), de virtuele bewaarengel voor de mensen die in productieprocessen de handelingen verrichten. HIM is een technologie die met sensoren en projecties de operatoren letterlijk en figuurlijk begeleidt bij hun taken in het productieproces. HIM toont met onder meer groene en rode kleuren wat de operator moet doen, en in welke volgorde.

Met een kleine demonstratie toont De Saeger ons de uitgebreide mogelijkheden. De bewaarengel helpt ons bij het samenbouwen van computeronderdelen. Een groene projectie laat ons zien welk onderdeel we moeten nemen en waar we het moeten plaatsen. Nemen we een verkeerde onderdeel, dan wordt een rood licht geprojecteerd. En het gaat nog verder. De draadloze schroevendraaier weigert zelfs dienst

als we proberen de verkeerde schroef in te draaien. HIM is ook zelflerend: de virtuele bewaarengel is in staat om een handeling te analyseren om ze nadien aan anderen te leren. Indrukwekkend, al zeggen we het zelf.

Enthousiast

“In 2013 hield ik een presentatie voor grote bedrijven uit de maakindustrie, ze waren laaiend enthousiast over mijn model van toen. We hadden een technologie gevonden die het midden hield tussen het (zeer dure) automatiseren en robotiseren van zeer complexe handelingen, en doorgedreven opleidingen voor de operatoren.

Er bestaan wel systemen waarbij de operatoren op een computerscherm hun handelingen telkens moeten afvinken. Met HIM is dat niet nodig. Ons systeem kijkt zelf of de juiste handeling wordt uitgevoerd, en dat volledig contactloos. Het resultaat is dat er veel minder fouten worden gemaakt.”

Via Martin De Prycker, voormalig CEO van technologiebedrijf Barco, kwam Ives De Saeger in contact met Johan Smeyers (39), die al heel wat ervaring had opgedaan in de verkoop en algemeen management in de bedrijfswereld. Het klikte meteen, de twee vullen mekaar heel goed aan.

Groei

Johan Smeyers en Ives De Saeger richtten Arkite in 2015 op en namen hun intrek in de incubator C-Mine Crib in Genk. Daar werd HIM de eerste jaren ontwikkeld. Tegen begin volgend jaar zullen ze al met zijn 15 zijn. “Ja, het gaat erg snel”, zegt Smeyers. “Onze technologie draait al in een 50-tal projecten in grote en kleine bedrijven in de automotive, telecom en pharma. Zo wordt HIM onder meer al ingeschakeld bij Ford in Keulen en zijn toeleverancier Benteler, bij Case New Holland in Antwerpen, Reynaers Aluminium en Commscope. Maar ook bij bedrijven zoals Alro in Dilsen-Stokkem. Eén van de grote uitdagingen zal ongetwijfeld het managen van die groei worden.”

Afgelopen zomer nog werd in een tweede kapitaalronde nog eens 1,6 miljoen euro opgehaald om die groei te financieren. “Volgend jaar wordt het jaar van de doorbraak”, zegt Johan Smeyers.

“We zijn al binnen verschillende Europese landen actief. Binnen drie tot vijf jaar maken we de oversteek richting de VS en China.”

Creatief

Smeyers en De Saeger willen niet gezegd hebben dat HIM de operatoren in een keurslijf duwt. “Integendeel, HIM laat toe om creatief te zijn”, zeggen de twee oprichters. “Als operatoren vinden dat een handeling beter op een andere wijze kan gebeuren, dan kan de bewaarengel daar rekening mee houden. Het allerbelangrijkste is dat mensen die met onze bewaarengel werken, zich zo goed mogelijk voelen. De autonomie van de operator blijft vooraan staan.”

Auteur: HBVL Dominiek Claes